Número 17 - 07/10/2002
Una publicación científica de la SGF y NEODyS

J002E3 = Apollo 12 SIV-B ?

por Steve Chesley (*) - Copyright Tumbling Stone 2002

Bien temprano por la mañana del martes 3 de septiembre, el astrónomo aficionado Bill Yeung captó un objeto atravesando el firmamento con movimiento bastante rápido . Este objeto, designado por software como J002E3, fue colocado rápidamente en la página web de confirmación de NEOs del Minor Planet Center.

Imágenes del descubrimiento del J002E3 tomadas por Bill Yeung el 3 de Septiembre de 2002. Animación por Bob Denny

A la noche siguiente Bill intentó observarlo de nuevo, pero no pudo encontrarlo en la posición prevista. Al menos otro observador reportó el mismo resultado: No estaba allí. Quizá nunca estuvo allí, sólo era una falsa detección.

Pero en la segunda noche, mientras Bill se estaba aguantando en California, la sonda LINEAR recogió un objeto con movimiento y posición similares, que fue colocado en el NEOCP al lado del descubrimiento de Bill. Bill señaló las similitudes en la Lista de Correo del Minor Planet (http://groups.yahoo.com/group/mpml/) y posteriormente los dos descubrimientos fueron conectados por personal del MPC. El J002E3, o 2E3 abreviadamente, había sido encontrado, pero casi de inmediato resultó claro que este objeto podía estar orbitando la Tierra y no el Sol. Esta conclusión tentativa se fue afirmando cuando las observaciones de este objeto poco usual empezaron a llegar en cantidad pasados un par de días.

Durante el fin de semana fue quitado del NEOCP con el sucinto comentario, "J002E3 no es un planeta menor", aunque esta conclusión fue quizás algo prematura.
Al principio de la mañana del lunes mi colega Paul Chodas y yo empezamos recogiendo mediciones de la posición del 2E3 y calculando órbitas. Durante estos días iniciales, con escasamente una semana de observaciones no podíamos decir mucho sobre las trayectorias pasadas o futuras del objeto; sin embargo estaba obviamente orbitando la Tierra, con un periodo aproximado de 42 días. Parecía que el 2E3 había sido capturado desde una órbita heliocéntrica muy parecida a la de la Tierra en abril de este año, y había una buena oportunidad de que dejara las cercanías de la Tierra en algún momento a mediados del 2003. También había alguna posibilidad de que impactara con la Tierra o la Luna.
Especulamos con que pudiera tratarse de la tercera fase del Apolo Saturno V, conocida como SIV-B. Estas eran las luminosidades correctas para concordar con el 2E3 y nada más con este brillo se había enviado más allá de la órbita lunar. Se sabía que los últimos cinco Apolo SIV-B (Apolos 13-17) habían impactado en la Luna como parte de un experimento del programa sobre sismología lunar, pero los controladores de la misión habían enviado previamente cinco fases SIV-B (de los Apolos 8-12) que salieron disparados del sistema Tierra-Luna. O por lo menos ésta era su pretensión. Funcionó para las fases SIV-B de los Apolo 8 al 11, pero en el Apolo 12 la maniobra no funcionó según lo planeado. Un fallo imprevisto dejó a la fase SIV-B en una órbita distante, débilmente ligada a la Tierra. Esta órbita fue, coincidentalmente, bastante similar a la que el 2E3 se encuentra ahora..
Hay varias razones por la que uno no esperaría encontrar objetos naturales en órbitas como la del 2E3. Primero, los objetos con esta clase de trayectoria son rápidamente recogidos por colisión con la Tierra y la Luna, lo que implica que un objeto no puede sobrevivir mucho en semejante órbita, quizá varios miles de años como mucho. La Tierra mantiene sus cercanías muy limpias. Además, ¿cómo podría llegar el objeto ponerse en tal órbita?

Un argumento, basado en la mecánica celeste, especifica que un objeto originado fuera del sistema Tierra-Luna no puede ponerse en tal órbita a través de simples encuentros planetarios. Pero ¿cómo podría originarse un "asteroide" desde la Tierra o la Luna?. La posibilidad de que un objeto de esta extensión fuera eyectado desde la Luna por un impacto gigantesco no puede descartarse, pero si fuera así habría evidencia de un cráter de impacto extenso y muy reciente en la Luna. No ha sido identificado ningún cráter candidato.

Puesto que era difícil explicar cómo un objeto podía estar en una órbita como ésta por medios naturales, nos preguntamos si las órbitas de los cinco SIV-B perdidos podrían asociarse con la órbita del 2E3. La respuesta fue un sonoro "quizá más tarde, con más datos", pero a medida que se iban acumulando datos observacionales, el movimiento del 2E3 se volvió más estrechamente restricto.
Pronto estuvimos seguros de que efectivamente era capturado por la Tierra en abril del 2002 y que escaparía de regreso hacia una órbita heliocéntrica en junio de 2003. Con el tiempo fuimos capaces de determinar que había escapado de la órbita terrestre ¡en febrero de 1971! Esto descartó todas las fases SIV-B de Apolos excepto la del Apolo 12. Pero esta posibilidad requería que la fase SIV-B del Apolo 12 se hubiera mantenido en su débilmente ligado órbita geocéntrica durante más de un año antes de "fugarse" de la Tierra. Este es un escenario absolutamente plausible, pero está lejos de ser concluyente.
Mientras, Rob Whiteley y Carl Hergenrother de la  Univ. of Arizona midieron el ratio de rotación y color del 2E3. Descubrieron que tenía un periodo de rotación bastante corto (63.5 segundos) y que los colores eran  bastante similares a los de la pintura de óxido de titanio usada en el fuselaje del cohete Apolo. Señalaron que el color del J002E3 no era similar al de otras clases conocidas de asteroides. Más tarde Rick Binzel y Andy Rivken del MIT tomaron un espectro infrarrojo del 2E3 confirmando que el objeto es un indicador "inactivo" de la pintura blanca.
Otra pista se refiere a que el 2E3 no está siguiendo una trayectoria "balística". A partir de su movimiento fuimos capaces de ver y medir claramente el suave empuje de la presión de radiación solar sobre el objeto. Dado que la radiación solar es observable podemos ahora descartar la posibilidad de que 2E3 sea un asteroide, pero más convincente es el hecho de que la aceleración no-gravitacional medida es exactamente la que podríamos esperar de una fase SIV-B.



Una animación de la Oficina del Programa NEO del JPL mostrando cómo el  J002E3 fue capturado en su órbita caótica alrededor de la Tierra y cómo abandonará dicha órbita.

Actualmente está claro que el 2E3 es un objeto fabricado por el hombre, y muy posiblemente la fase SIV-B perdida del Apolo 12. Pero ¿puede ello confirmarse? Una comunidad desmadejada de astrónomos amateur continúa midiendo la posición del 2E3 y nos pasa las posiciones. Richard Fredrick y Kyle Smalley del Powell Observatory en Kansas han sido particularmente diligentes en el seguimiento del 2E3. Mientras el arco observado se prolonga podremos mirar más detenidamente hacia atrás en la historia de este objeto. Hoy por hoy podemos predecir el movimiento de este objeto a partir de octubre de 1970. Esto significa dos órbitas a la Tierra antes de que escapara en febrero de 1971, pero todavía alrededor de ocho revoluciones después de la última posición confirmada del la fase SIV-B del Apolo 12.
Esperamos que los observadores continúen siguiendo al objeto y que antes de que se desvanezca de nuestra vista el próximo verano podamos confirmar la identidad del J002E3.


Steve Chesley (*) - JPL NEO Program Office

Créditos: las dos animaciones de esta página han sido realizadas por la Oficina del Programa NEO del JPL (http://neo.jpl.nasa.gov/)